Reciclaje y residuos de plástico en la UE: hechos y cifras 

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La producción de plástico ha crecido exponencialmente en las últimas décadas. Sin embargo, en Europa sólo se recicla un tercio de este material.

Tasas del reciclaje de plásticos por países.  

La producción mundial de plástico ha pasado del millón y medio de toneladas en 1950 a las 359 millones de toneladas en 2018. Este crecimiento va de la mano del incremento de los residuos. La producción sufrió una gran caída durante la primera mitad de 2020 debido a la pandemia de Covid-19, pero se recuperó en la segunda mitad del año.

La UE trabaja para reducir los desechos y aumentar la tasa de reciclaje.

Tratamiento de los residuos en Europa

En Europa, la recuperación energética es la medida más recurrente para deshacerse de los residuos de plástico, seguida por el reciclaje. El 25% de los residuos plásticos se elimina en vertederos. Como se aprecia en la infografía, la tasa de reciclaje varía según el país.

La mitad del plástico que se va a reciclar se trata en países fuera de la UE, debido a la falta de capacidad y tecnología o a los recursos financieros insuficientes.

A menudo gran parte de los residuos se enviaban a China para su reciclaje, pero el aumento de las restricciones en este país para evitar la importación de los residuos podrá implicar que la UE reduzca sus importaciones. Para evitar incrementar la incineración y la acumulación de residuos en los vertederos, la UE busca soluciones circulares y respetuosas con el medio ambiente.

La baja proporción de reciclaje en la Unión Europea conlleva grandes pérdidas para la economía y para el medio ambiente. Se estima que el 95% del valor del material de embalaje de plástico se pierde en la economía tras un primer uso muy breve.

Los científicos estiman que, en 2019, la producción y la incineración de plástico emitieron alreadedor de 850 millones de toneladas de gases de efecto invernadero en el mundo. Las emisiones podrían incrementarse a 2.800 millones de toneladas para 2050, lo que se podría reducir con un mejor reciclaje.

Lea más sobre la gestión de los residuos en la UE.

Problemas con el reciclaje de plástico

Los principales problemas que complican el reciclaje de plástico son la calidad y el precio del producto reciclado, en comparación con su contrapartida virgen. Los procesadores de plástico requieren grandes cantidades de plástico reciclado, fabricados con especificaciones estrictamente controladas y a un precio competitivo.

Como los plásticos se adaptan y dependen de las necesidades estéticas o funcionales de cada fabricante, la diversidad de las materias primas complica el proceso del reciclaje, lo hace más costoso y afecta a la calidad del producto final. En consecuencia, la demanda de plásticos reciclados crece rápido, aunque en 2018 representó sólo el 6% de la demanda de plásticos en Europa.

Descubra más sobre los planes de la UE para alcanzar una economía circular para 2050, que incluyen la reducción de los plásticos.

Soluciones

La Comisión Europea presentó en mayo de 2018 una propuesta para atajar los residuos plásticos en el mar. La nueva legislación incluye la prohibición comunitaria de la producción de los diez principales productos plásticos de un solo uso hallados en las costas europeas a partir del 3 de julio de 2021.

El Pacto Verde Europeo recoge que un 55% de los residuos de embalajes plásticos se tendrán que reciclar en 2030. Esto implica un mejor diseño que los haga apto para el reciclaje así como medidas para incentivar este proceso en el mercado:

  • Crear estándares de calidad para los plásticos secundarios
  • Mejorar la certificación para incrementar la confianza tanto de la industria como de los consumidores
  • Introducir normas obligatorias sobre el contenido mínimo de reciclado de determinados productos
  • Persuadir a los Estados miembros para que consideren rebajar el IVA de los productos reciclados.

El Parlamento Europeo también aprobó la restricción de las bolsas de plástico de usar y tirar en 2015

Además, pidió a la Comisión Europea nuevas normas para reducir los microplásticos.

Las pajitas y los cubiertos de un solo uso están prohibidos desde el 3 de julio de 2021. ©AP images/European Union -EP